Einleitung

Foto von Ärztin und kleinem Patienten (Comstock Images / Stockbyte / Thinkstock) Die akute Mittelohrentzündung (akute Otitis media) ist eine der häufigsten Erkrankungen bei Babys und Kleinkindern. Die meisten Kinder erkranken bis zum Alter von drei Jahren mindestens einmal daran. Vielen Eltern beschert ihr Kind unruhige Nächte, wenn es eine Mittelohrentzündung hat. Es schreit, hat Schmerzen, Fieber und kann nicht schlafen. Da ist es verständlich, dass manche Eltern etwas Ernsthaftes hinter den Beschwerden befürchten. Doch bei einer akuten Mittelohrentzündung ist es meist unnötig, sich Sorgen zu machen. Sie heilt in der Regel innerhalb von zwei bis drei Tagen von selbst ab, ernsthafte Komplikationen sind sehr selten.

Eine schmerzlindernde, fiebersenkende Behandlung und viel Zuwendung reichen meist aus. Es ist aber wichtig, den Krankheitsverlauf gut zu beobachten, denn manchmal kann eine weitere Behandlung nötig sein.

Symptome

Eine akute Mittelohrentzündung bei einem Kleinkind geht in der Regel einher mit

  • starken Ohrenschmerzen,
  • einer plötzlichen Verschlechterung des Befindens,
  • Fieber über 38° C,
  • Erbrechen und
  • einer Hörminderung aufgrund einer Flüssigkeitsansammlung.

Kleinkinder können Schmerzen oft noch nicht zuordnen und klagen vielleicht über Bauchweh, auch wenn ihnen die Ohren wehtun. Für Eltern von Babys und sehr kleinen Kindern ist es zudem schwer einzuschätzen, wie stark die Schmerzen sind. Manche Kinder schütteln häufig den Kopf, fassen sich an die Ohren oder reiben sie, wenn sie Ohrenschmerzen haben.

Ein erkranktes Kind kann meist nur schlecht hören. Generell sind kranke Kinder unruhiger, schreien mehr, haben nur wenig Appetit und schlafen schlechter. Einige Kinder können aber auch matt und daher ruhiger sein als sonst. Bei einer akuten Mittelohrentzündung ist nächtliches Aufwachen und Schreien sehr häufig, denn die Ohrenschmerzen lassen die Kleinen kaum schlafen.

Ursachen und Risikofaktoren

In der Regel tritt eine akute Mittelohrentzündung im Zusammenhang mit einer Erkältung, Grippe, Halsentzündung oder einer ähnlichen Infektion auf. Dabei dringen Viren oder Bakterien in den Rachenraum ein und führen dazu, dass sich die Schleimhäute entzünden und vermehrt Flüssigkeit bilden.

In der Folge schwellen auch die Schleimhäute im Ohr und im Verbindungsgang zwischen Mittelohr und Rachen, der „Ohrtrompete“ oder „Tube“, an. Das Sekret aus Tube und Mittelohr kann dann nicht mehr abfließen. Es staut sich im Mittelohr und drückt aufs Trommelfell. Das kann wehtun und das Hören beeinträchtigen.

Bei Babys und Kleinkindern ist das Röhrchen der Tube noch sehr fein und kurz. Deshalb können sich Krankheitserreger aus dem Nasen-Rachen-Raum leicht bis in das Mittelohr ausbreiten. Nach dem siebten Lebensjahr sind Mittelohrentzündungen seltener, weil sich die Tube und das Immunsystem dann weiter entwickelt haben.

Auch vergrößerte Rachenmandeln („Polypen“) können die Entlüftung des Mittelohrs behindern und eine Entzündung begünstigen. Allergische Reaktionen oder Entzündungen der Nasennebenhöhlen können ebenfalls dazu führen, dass die Tube zuschwillt und das Mittelohr in Mitleidenschaft gezogen wird.

Kinder bekommen etwas häufiger Mittelohrentzündungen, wenn sie

  • einen Schnuller benutzen,
  • oft engen Kontakt zu anderen Kindern haben, zum Beispiel in der Kita oder im Hort,
  • von Anfang an Flaschennahrung anstatt Muttermilch bekommen,
  • häufig Tabakrauch ausgesetzt sind.

Häufigkeit und Verlauf

Mittelohrentzündungen sind bei Babys und Kleinkindern einer der häufigsten Gründe für einen Arztbesuch: Jedes Jahr werden etwa 30 von 100 Kindern unter drei Jahren wegen einer Mittelohrentzündung ärztlich untersucht. Bis zum Alter von drei Monaten haben 10 von 100 Kindern bereits einmal eine Mittelohrentzündung gehabt.

Eine Mittelohrentzündung heilt meist innerhalb von zwei bis drei Tagen von selbst ab und hat keine weiteren Folgen. Drückt das im Mittelohr angesammelte Sekret zu stark auf das Trommelfell, kann es einreißen. Die zähe, manchmal auch mit Eiter und Blut vermischte Flüssigkeit ergießt sich dann nach außen in den Gehörgang und die Schmerzen lassen nach. Der so entstandene Riss im Trommelfell ist meist klein und verheilt innerhalb von wenigen Tagen oder Wochen von selbst. Bis dahin kann immer wieder etwas Flüssigkeit aus dem Ohr ausfließen. Der medizinische Begriff für eine entzündungsbedingte Absonderung aus dem Ohr ist „Otorrhoe“.

Wenn eine Mittelohrentzündung über mehrere Wochen anhält, spricht man von einer chronischen Otitis media. Schmerzen und Fieber klingen dabei zwar ab. Die Flüssigkeitsansammlung im Mittelohr bleibt aber bestehen und häufig fließt durch einen leichten Riss im Trommelfell eitriges Sekret ab. Es besteht die Gefahr, dass die Hörfähigkeit dauerhaft beeinträchtigt wird und die Entzündung auf umgebendes Gewebe und Knochen übergreift.

Folgen

Manchmal klingt die Entzündung ab und das Trommelfell verheilt, aber es bleibt Flüssigkeit im Mittelohr. Dies nennt man Paukenerguss. Die Kinder spüren dann oft ein Druckgefühl im Ohr, seltener haben sie Ohrenschmerzen. Es kann zu Hörstörungen kommen, die die Sprachentwicklung verzögern können.

Wenn ein Kind häufig Mittelohrentzündungen hat und dabei das Trommelfell wiederholt einreißt, kommt es vor, dass es vernarbt. In der Folge kann die dünne Membran verhärten und unbeweglich werden. Dies verschlechtert das Hören, weil die eintreffenden Schallwellen nicht mehr vollständig ins Innenohr weitergeleitet werden können.

Seltene Komplikationen

Zu Komplikationen und Folgeerkrankungen nach einer akuten Mittelohrentzündung kommt es nur sehr selten. Dennoch ist es wichtig, die Beschwerden und das Hörvermögen eines erkrankten Kindes sorgfältig zu beobachten und bei Bedarf ausreichend zu behandeln.

Seltene Komplikationen sind:

  • Mastoiditis (bakterielle Infektion im Warzenfortsatz des Schläfenbeins)
  • Meningitis (Gehirnhautentzündung)
  • Innenohrschädigung (zum Beispiel der Nerven, was zu Hörverlusten führen kann)

Eine Mastoiditis macht sich meist durch Schmerzen hinter den Ohren, manchmal auch mit Schwellungen und Fieber bemerkbar. Sie muss mit Antibiotika behandelt werden, damit sie sich nicht auf den Knochen ausbreitet.

Breiten sich die Krankheitserreger aus, können sie eine Gehirnhautentzündung (Meningitis) verursachen. Hohes Fieber, starke Kopfschmerzen, Übelkeit, Bewusstseinsstörungen und Nackensteifigkeit sind typische Symptome für eine Gehirnhautentzündung. Sie ist lebensgefährlich und muss sofort behandelt werden.

Diagnose

Normalerweise befragt die Ärztin oder der Arzt zunächst die Eltern und soweit möglich auch das Kind nach akuten Krankheitszeichen und Beschwerden sowie nach der Vorgeschichte der Erkrankung. An das Gespräch schließen sich die körperliche Untersuchung beider Ohren, des Halses und des Rachenraums an. Außerdem wird die Körpertemperatur gemessen.

Das Trommelfell wird mit einem sogenannten Otoskop untersucht. Das ist ein Gerät mit einer Lupe und einem Lämpchen, das es der Ärztin oder dem Arzt ermöglicht, in den Gehörgang hineinzusehen. Mit einem „Tympanometer“ lässt sich die Hörfähigkeit prüfen. Das Gerät kann Geräusche erzeugen und aufnehmen. Es kann zudem den Luftdruck verändern, um festzustellen, ob sich das Trommelfell frei bewegen kann.

Drei wichtige Hinweise auf eine akute Mittelohrentzündung sind

  • ein plötzlicher Krankheitsbeginn mit heftigen Ohrenschmerzen, zusätzlich eventuell Fieber, Hörstörungen und allgemeiner Schwäche,
  • ein gerötetes Trommelfell sowie
  • ein nach außen gewölbtes, starres und undurchsichtiges Trommelfell, das auf Flüssigkeit hinter dem Trommelfell schließen lässt.

Manchmal ist es auch für Ärztinnen oder Ärzte schwer, eine akute Mittelohrentzündung sicher zu erkennen.

Vorbeugung

Verhindern lassen sich Mittelohrentzündungen meist nicht. Durch einzelne Maßnahmen lässt sich das Risiko vielleicht etwas senken. Dazu zählt, Kindern seltener einen Schnuller zu geben. Besonders wichtig ist, dass Kinder in einer möglichst rauchfreien Umgebung aufwachsen. Denn Passivrauchen erhöht das Risiko für Infektionen im Bereich der Atemwege und des Nasen-Rachen-Raums. Es schwächt zudem die Immunabwehr des Kindes.

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Behandlung

Eine akute Mittelohrentzündung kann stark schmerzen, deshalb steht meist eine schnelle Schmerzlinderung im Mittelpunkt der Behandlung. Dazu eignen sich schmerzstillende und fiebersenkende Medikamente wie Paracetamol oder Ibuprofen.

Antibiotika helfen oft nicht, nämlich dann, wenn Viren und nicht Bakterien Ursache der Entzündung sind. Zudem klingen die Beschwerden oft schnell von selbst ab. Eitriger Ausfluss aus dem Ohr oder eine Entzündung beider Ohren bei Kindern unter zwei Jahren weisen auf bakterielle Infektionen hin. Dann können Antibiotika eher helfen.

Abschwellende Nasentropfen werden häufig empfohlen, um die Belüftung des Mittelohrs zu verbessern. Sie haben aber vermutlich keinen Einfluss auf den Krankheitsverlauf und die Beschwerden. Ist die Nase verstopft, können sie für einige Stunden die Nasenatmung erleichtern. Die Mittel sollten nicht länger als einige Tage verwendet werden.

Für eine Wirksamkeit von Hausmitteln wie Wadenwickel oder Zwiebelsäckchen sowie für pflanzliche oder homöopathische Mittel gegen Ohrenschmerzen und Fieber gibt es keine Belege.

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